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德州仪器的技术“狂人”引发技术革新

企业风向标中国仪表网2006年09月18日 09:37人气:567

方进显赫的职位令人瞩目:首席科学家兼 DSP 业务拓展经理。不过您从这个职衔上可无法真正了解他在日常工作中的主要任务所在:他总是在寻找并鼓励各种技术狂热者与梦想家竭尽所能。
他像猎人一样耐心而坚定地在德州仪器(TI)工程师以及全球学术界人士、发明家与小型企业员工中搜寻他的目标。方进说:“我在这些公司里要找的人就是眼界开阔、勇于开拓市场的乐观主义者。”
例如,他于 2 月邀请以色列企业家 Josef Segman 在 TI 年度开发商大会上向工程师展示其发明。Segman 发明的设备与《星际迷航》中麦考伊医生的三度仪 (tricorder) 发明颇有异曲同工之妙:只要将该设备指向病人,就能显示病人的生命体征。尽管这个设备还远未达到 23 世纪的标准,但是各位 TI 高层还是愿意挤进达拉斯一家酒店的房间来看个究竟,虽然设备测出的血压与其它数值有所偏差,但这项技术的发展方向还是非常正确的。
方进对 Segman 说:“虽然我亲眼目睹了你的工作,但我对你的发明还是无法完全信服。”
方进是一群自称技术狂人的 TI 工程师的领头人。尽管这个组织一直以非正式的、无固定形式的方式存在,但通过与公司以外的同仁建立合作关系,同为资深技术人员的他们反而拥有足够的自由来充分发挥好奇心以进行创造。
方进解释说:“在完全混沌与完全秩序之间,TI 约 95% 的员工都属于完全秩序型,我因他们而感谢上帝,正是他们每天的工作让我们赢得金钱。而我则属于完全混沌的类型,我指的是创新的完全混沌。公司认识到这两种类型人才的差异,并鼓励二者共同发展。”
技术狂者的精神在于优先探寻好的创意,然后再考虑如何将好创意负诸实践。这一精神多年来一直支持着 TI 的发展,为公司带来一些最热门的技术,并在很大程度上诠释了公司目前所取得的成功。
TI 的主要产品是芯片,但不是英特尔生产的那种作为计算机核心部件的数字微处理器,而是其它类型的芯片,主要是将模拟信号转变为数字信号的模拟与 DSP 芯片。这两种芯片对任何电子设备都至关重要。无论是打开 Apple iPod、诺基亚手机、戴尔膝上型电脑还是三星高清电视,您都会看到 TI 芯片的徽标。
TI 在产品上明确标识公司名称,以便于公众认知,这一点主要体现在其拥有悠久历史的手持计算器产品系列上。不过更多的 TI 创新技术都集成在标注了其它公司品牌的电子设备中。
作为拥有 26 年丰富经验的资深管理者,TI 首席执行官理查德•谭普顿表示:“我们能与全球最大的公司合作,也能与最小的公司共同努力。”正如得克萨斯人所说,只要说到做到,就不算吹牛皮。TI 悄然之间已成为仅次于英特尔与三星的全球第三大半导体公司,年销售额高达 133.9 亿美元,净收入达 23 亿美元。在总额 300 亿美元的全球模拟芯片市场中,TI 占据 12% 的份额。
过去四年中,TI 的年收入增幅均超过半导体产业的平均值。自 2003 年以来,TI 的股票价格从每股不足 15 美元窜升至目前的约 30 美元。成功的关键之一在于技术狂者的工作方式。
创意之海
技术狂人队伍并没有正式的成员名单。方进在 TI 工作了 32 年(他自己不是很确定),他非常欣赏那些积极探索疯狂想法的同事,并称他们为技术狂人。他说:“TI 中技术狂人的实际人数应该多于公开宣称自己是技术狂人的人数。”到底有多少呢?“应该不到 100 人吧。”
技术狂人们最接近于定期活动的机制,就是在谭普顿号召下每周举行的“创意之海”会议了。(他鼓励工程师说:“世界上有着庞大的创意之海,我希望你们能撒下大网,并有所收获。”)TI 的许多人尽管并不公开宣称自己是技术狂人,但也非常认同这种自主创新的意识。
据 TI 院士兼副总裁 Dennis Buss 回忆,曾经在几年前有一次一组工程师开会研究了一个可能出现的趋势,即他们意识到新一代移动电话将能够用来接收数字电视、拍摄数码照片、运行 3D 游戏,而且还将从事许多其它消耗电池电量的任务。因此,TI 工程师在 2003 年为自己制定了一项工作目标,即设计出一种电源管理芯片,将功耗降低 1,000 倍,而这一任务的截止期限为 2004 年底。
Buss 回忆说:“参加会议的既没有市场营销人员,也没有从事商业运作的人员。将近两年的时间,他们都在早上七点开会。日本的员工放弃了周五晚上的休息。印度与尼斯的员工积极提交数据。这并非是指派给某个人的工作。我们都是利用个人时间加入到这一行列中的。”
他们在最终时限 5 小时前实现了目标,发明了 SmartReflex 技术,TI 目前在移动电话市场的成功一定程度上归功于该技术的推出。Buss 指出,TI 随时都有一批这样的临时工作组从事幕后工作。
Buss 所说的正是技术狂人经验的第一条:只有当工程师面对困难的挑战迎难而上,而不是听命于市场营销部门的指挥,才能切实带来好的技术。
TI 创建于大萧条时期得州不景气的采油时代,如今已发展成为在全球拥有 35,000 名员工的跨国公司,全球首创晶体管无线电技术正是在 TI 诞生的。TI 工程师 Jack St. Clair Kilby 开发出了业界首块集成电路并因此获得诺贝尔奖。Kilby 的另一项重要发明是手持计算器,数百万人在通过高中数学考试时都要用到这项发明。
不过,在上世纪 80 年代,TI 似乎丢掉了对创新的重视。随着数字芯片市场的爆炸性发展,TI受到竞争对手的迎头追赶,首先是来自英特尔的挑战。此外,TI 在国防、PC、存储器芯片等领域的业务也问题重重,举步维艰,自认为老大的态度也让公司吃了不少苦头。
不过,到上世纪 90 年代初,技术领域开始向更小型化的设备发展,如膝上型电脑、手机、便携式音乐播放器等。这些设备需要模拟与数字信号处理芯片,而 TI 正是这领域的技术先驱。
TI 负责高性能模拟业务部的高级副总裁 Art George 说:“在数字化革命的发展过程中,出现了有趣的一幕。随着数字技术的发展,人们认为模拟技术将逐渐退出舞台,但事实恰好相反。”
在当时 TI 董事长、总裁兼首席执行官杰里•约肯斯的领导下,公司开始重获新生。1996 年,约肯斯在访问德国时因心脏病发作辞世。此后,汤姆•安吉伯接任,他裁掉了不适应时代发展的 PC与国防等业务部门,决定集中精力发展 DSP。如今,DSP 技术已占到 TI 全部收入的 40%,也是 TI 技术狂人精英项目的首选。
上世纪 70 年代,方进开始围绕一种创意进行工作,该创意最终实现了会说话的学习辅助工具 Speak & Spell。方进说:“我暗中开始进行 Speak & Spell 的设计工作,这不是一项正式计划,我们这样做了 6 到 8 个月后,才告诉管理层这一计划的存在。他们说:‘好吧,看来我们不能枪毙这个计划了。完成它还需要投入多少?’”
Speak & Spell 结果大受欢迎,不过更重要的是,其采用的是 TI 首款 DSP 芯片。起初,将声波等模拟信号转变为计算设备能理解或传输的数字信号只不过是一种有趣的工程设计问题。随着手机及其它便携式设备的发展,这一技术已带来了巨大的商机。
与客户沟通
在不景气的岁月里,TI 犯了大公司的坏毛病——总是忽视小客户。如今,技术狂人以及与他们有着相同想法的同事经常出差会见小公司的企业家,因为他们相信今天的奇怪主意很可能成为明天价值数十亿美元的巨大产业,这一点已从他们过去亲身经历的 Speak & Spell产品开发与推广中得到证实。
模拟芯片产品部负责人 George 说:“车库里面的 4 个客户很可能成为今后的苹果或索尼,甚或是下一个戴尔。”
Craig Malloy 和 Michael Kenoyer 合伙创办丽视高清通讯有限公司 (LifeSize Communications) 时,只有两名员工,其实也就是他们自己。他们的创意就是要将视频会议带入高清技术时代。10 年前,Malloy 创办另一家公司时曾找过 TI,可 TI 几乎没给他任何机会,所以他当时转而选择了菲利浦并与其合作开发处理器。
Malloy 说:“而现在,TI 却派 8 至 10 名工作人员花费三、四个小时和我们交谈,了解我们需要什么。”
这次双方密切合作,共同推出了价值 8,000 至 12,000 美元的 LifeSize Room 系统,其能够通过因特网连接实现高清视频和 CD 音质。该系统采用 5 颗 TI DSP 芯片、70 个其它 TI 组件以及 TI 竞争对手提供的定制硅芯片。丽视高清表示,目前该系统的销量已达到 1,000 套,最近一款系统出售给了一家挑选演员的中介机构,从而使位于纽约和洛杉矶的演员能通过电话会议跨洲试演角色。
TI 还与另一家小型客户斯灵媒体 (Sling Media) 合作推出了本年度最热门的新型产品之一 Sling Box。该产品使用户能将家庭电视与录像机上的视频通过因特网转移到全球任何位置的膝上型计算机或手机上。斯灵媒体的合伙创始人 Bhupen Shah 指出,当公司只有四名员工时,TI 就开始与其开展合作。
好奇、开明的工程师积极在全球寻找创新点,进而推动公司总部的创新,我们可以将这种有效循环视为一种非常有效的机会发现体系。斯灵与丽视高清业务专业从事的娱乐与通信交汇区,正是 TI 重点发展的领域。保健则是另一重要领域。技术狂人方进个人高度重视的一个项目就是加州大学杜汉尼眼科研究所 (Doheny Eye Institute) 开发的、能帮助盲人恢复一定视力的视网膜植入技术。(TI 芯片目前还用于正在芝加哥进行测试的假肢原型产品中。)
TI 充分意识到:重视小型合作伙伴;与小型客户、科研机构、学术研究人员合作等都是非常有意义的。成功的创意一旦得到采纳将快速发展为大型产业。小的就是美的,这个逻辑在保健行业尤其突出,该领域的新兴公司很快就会被大型公司所看重并吸纳。
TI 负责全球战略市场营销的副总裁 Doug Rasor 指出:“考虑到 FDA 的工作程序以及产品从开发、检验、报批、再检验到最终批准所需的时间,大公司往往采用收购小公司的形式来获得新产品。我们不能在收购小公司后才提出:‘既然我们想做你们的朋友,你们能不能重新设计这部分系统?’”
HIC
当然,TI 必须平衡公司在小客户和销售代表所谓的重要大客户 (HIC)间的利益。全球四分之三的笔记本电脑均采用 TI 的电源管理与硬盘控制器芯片。十大数码相机制造商中就有七家是 TI 客户。TI 开发的数字光学处理 (DLP) 芯片不仅是数百万台高清电视的核心组件,同时也是 99% 新型数字影院放影机的核心组件。
与所有依靠创新发展壮大的公司一样,TI 面临的问题是下一项创新技术是什么?TI 非常希望产品能在单个芯片上集成手机的所有功能,并对其经调节可适用于任何视频应用的新型达芬奇DSP 芯片、复杂的硅芯片系统、软件以及开发工具系统寄予厚望。
首席执行官谭普顿认为达芬奇的前途光明。他说:“我深信,视频技术将在未来发挥重要作用,我们当然不希望到明年第三季度再临时抱佛脚,到时候亡羊补牢都来不及了。现在的环境与我们 1985 年开展 DSP 业务时差不多,我们绝不能固步自封,而要前瞻性地预见到今后产品的发展趋势。”
TI 会有丢掉技术狂人工作方式的风险,以前就发生过这种情况。不过方进似乎并不太担心。他指出,TI 当前的发展态势还看不出公司马上要出麻烦的迹象。
方进与他的技术狂人同事们还在快乐地探索下一个疯狂的创意。他说:“让我激动的创意就是我们现在还未发现的创意。”
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