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科学家有望发明出可测量疼痛的仪器

展会前线中国仪表网2010年05月04日 13:53人气:772

  疼痛是人类的一种最基本的感觉,很难被定义。百科全书上说,疼痛是机体对组织损伤产生的一种不愉快的反应。如果外星人看到这个定义,肯定会一头雾水,搞不清这个“不愉快”到底应该是一种什么感觉。

  通常认为,疼痛是人体的一种自我保护机制。一个人感觉到疼痛,肯定是哪里出了问题。有一种人体寄生虫名叫“麦地那龙线虫”(GuineaWorm),非常聪明地利用了人的痛感。雌虫成熟时会刺破皮肤,并在伤口处分泌一种强酸,刺激人的神经,让人产生灼烧般的痛感,忍不住把伤口浸在水里止痛。雌虫一遇到水就会立刻喷出大量虫卵,如果有人喝了这种水就会被传染,麦地那龙线虫就是这样在人群中传播的。

  通常情况下这种虫子每年只产卵一次,其余时间都躲在宿主的皮肤下面。为了不让人感到疼痛,它会分泌一种鸦片类物质,麻痹人的神经。一年后这种虫子会长到1米多长,可大多数被感染的人都感觉不到它的存在,可见这种鸦片类物质有多么厉害。

  麦地那龙线虫为什么要在人体内潜伏一年之久呢?原来它在等待合适的传播机会。麦地那龙线虫曾经是非洲地区最厉害的传染病,而非洲的降雨通常是以年为周期的,多雨的地区每年通常会有一个旱季,干旱的地区每年通常会有一个雨季。只有在这种时候水塘中的水位才会达到合适的位置,不多不少,正好满足麦地那龙线虫传播的需要。

  据统计,1986年全世界尚有350万麦地那龙线虫的受害者,而去年这个数字是3128,而且全部集中在非洲。按照乐观的估计,这种病将是继天花之后人类消灭的第二种传染病,因为预防其传染的方法很简单,只要被感染者忍住痛,不把伤口浸入水中就可以了。

  那么,被麦地那龙线虫咬破的伤口究竟有多痛呢?据曾经被咬过的人说,就像是被一根烧红的针扎了一下。那么,有没有可能发明出一种仪器把疼痛的程度测量出来呢?

  今年2月14日,伦敦国王学院的科学家泰拉·雷顿在一次会议上报告说,她和同事们采用一种名为“动脉自旋标记”(ArterialSpinLabeling,ASL)的技术,第一次测出了疼痛的程度。

  雷顿教授找来一批志愿者,用针刺等办法引发痛感,再用ASL测量,但结果不太令人满意。“针刺痛感是短暂的,急性的,而大多数疼痛都会延续一段时间,属于复杂的心理活动,与人的主观意识的关系更加密切。”雷顿教授解释说。

  于是,科学家们找来16名正准备去拔智齿的年轻人,让他们在手术后用文字描述自己的痛感,再和他们的ASL测量数据做对比,结果发现两者十分吻合。雷顿教授还没有将结果总结成论文发表,她计划再做一些试验,进一步完善测量方法,争取发展出一套完整的疼痛测量标准。

  也许有人会说,疼痛是一种复杂的心理活动,就像爱情一样,怎么能用冰冷的数字来代表呢?确实,心理学家都承认疼痛很难测量,但测量疼痛的好处也是显而易见的。比如,止痛药的研发就急需一种客观的验证方法。以前制药厂只能采取问卷调查的方式判断药效,误差很大,如果能发明出一种仪器将痛感测量出来,制药厂肯定会买单。

  这个方法还能抓住作弊者,或者让一些出于各种原因而难以启齿的人说出真相。比如,瘾君子经常会夸大自己的痛感以换取医用吗啡,生性好强的人往往会隐瞒自己的疼痛,如果医生觉得有必要揭穿谎言,都可以采用仪器测量。科学家们甚至想到了婴儿和动物,他们的特点是都不会说话,不能描述自己的痛感。如果有了仪器,问题就好办多了。

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